Lo que necesita saber sobre los neumáticos de invierno

En el pasado, los neumáticos de nieve se llamaban así por una muy buena razón: a menos que el camino estuviera cubierto de nieve, eran terribles.

Los neumáticos de nieve eran de manejo descuidado y casi libres de agarre en carreteras secas y, especialmente, mojadas. Una sola parada de emergencia en seco arruinaría la banda de rodadura del neumático. Hace veinte años, como piloto de pruebas para una importante revista, rasgué bloques enteros de la banda de rodadura de un neumático de nieve en una sola parada de estilo de emergencia de freno antibloqueo de carretera seca (ABS). Y esa parada fue aproximadamente un tercio más larga de lo que tardaron en detenerse los neumáticos para todas las estaciones del equipo original del vehículo.

Más tarde, como conductor de pruebas para una compañía de neumáticos, descubrí que las distancias de parada de emergencia en mojado a veces eran difíciles de medir: un vehículo equipado con neumáticos de nieve todavía se movía cuando la superficie de prueba mojada estaba a punto de terminar.

Eso fue entonces. Esto es ahora.

"Si nunca ha conducido con neumáticos de invierno modernos de alta calidad, es difícil describir la sensación de liberación que obtiene cuando cambia de neumáticos de equipo original a medio usar neumáticos de invierno nuevos", dice Woody Rogers, especialista en información de productos de Tire Rack.

"Con neumáticos de invierno de alta calidad, ya no estás a merced del clima o de los conductores que te rodean", dice. Además, los neumáticos de invierno de calidad no ceden casi nada a los neumáticos originales para todas las estaciones en el rendimiento de emergencia en carreteras secas o bajo la lluvia, dice Rogers.

Aquellos que viven donde la nevada anual promedio es de 350 pulgadas están en sintonía con los neumáticos de invierno modernos, especialmente cuando dirigen una escuela de manejo de nieve y hielo. "Es revelador lo que los neumáticos de invierno harán hoy", dice Mark Cox de la Escuela de Manejo de Invierno Bridgestone en Steamboat Springs, Colorado. "Los mejores neumáticos de invierno a veces chillan un poco en el hielo deslumbrante durante una parada de emergencia".

Bueno para carreteras mojadas, frías sin nieve, también Hay poco compromiso con los neumáticos de invierno si el clima es frío o húmedo, pero las carreteras están libres de nieve.

En tales carreteras, los neumáticos de invierno de alta calidad son casi tan buenos en paradas de emergencia y curvas como los neumáticos para todas las estaciones del equipo original, dice Rogers, quien también hace pruebas para Tire Rack.

En una prueba reciente de neumáticos de invierno, dice Rogers, utilizó un neumático original para todas las estaciones como línea de base, solo para limitar el desgaste de los neumáticos de prueba de invierno. "Me sorprendió cuando los neumáticos de invierno se quedaron a pocos metros de coincidir con el neumático para todas las estaciones", dice.

"Hace años", dice, "la prueba de parada en mojado con neumáticos de nieve a veces era como, 'Whoa, ¿vamos a parar antes de la barandilla?' Hoy en día, si compras neumáticos de invierno de alta calidad, sacrificas muy poco en comparación con un neumático original para todas las estaciones cuando la temperatura desciende por debajo de los 40 grados".

Rogers se refiere al hecho de que la goma de la banda de rodadura en los neumáticos de invierno está diseñada para sobresalir cuando la temperatura ambiente cae por debajo de unos 40 grados Fahrenheit. Los ingenieros de neumáticos lo llaman "temperatura de transición vítrea".

A medida que el termómetro cae, el caucho deja de ser flexible. La goma de los neumáticos de invierno, sin embargo, está diseñada para permanecer flexible a temperaturas increíblemente frías. Pero ese rendimiento tiene un precio: cuando la temperatura aumenta, la banda de rodadura de los neumáticos de invierno se desgasta rápidamente y el rendimiento está muy por debajo de los neumáticos para todas las estaciones.

Manejo intensificado  La potencia de frenado no es lo único que ha mejorado en los neumáticos de invierno. El manejo también es mejor.

Los neumáticos de nieve eran conocidos por su "manejo blando e impreciso" hace 25 años, dice Cox. "Dieron poca sensación y rompieron la tracción en carreteras secas y mojadas con poca advertencia y casi sin posibilidad de recuperar el patín".

Los neumáticos de invierno de alta calidad de hoy en día se sienten como neumáticos para todas las estaciones y ofrecen aproximadamente las mismas características de manejo, dice. Las características de manejo son significativas porque cada nuevo vehículo de pasajeros está equipado con control electrónico de estabilidad (ESC).

Considere ESC una versión computarizada de un conductor de autos de carreras: "siente" que los neumáticos comienzan a romper la tracción y toma medidas diseñadas para evitar que el vehículo gire o salga directamente de la carretera. El ESC funcionará mejor si el neumático proporciona la misma retroalimentación y oportunidad de recuperación que complacería a un corredor.

Más buenas noticias: al tiempo que aumentan el rendimiento en carretera en seco y mojado, los neumáticos de invierno son mucho mejores en la nieve que los neumáticos de nieve de la era anterior. "Cada año veo mejoras en la tracción en la nieve y el hielo", dice Cox. "No avances gigantes, sino un progreso constante".

¿Qué se siente al reemplazar los neumáticos de alta calidad para todas las estaciones con los mejores neumáticos de invierno modernos? En la experiencia de este escritor, es como si la pista de manejo cubierta de nieve de repente se convirtiera en pavimento seco.

Elija neumáticos de alta calidad Es importante seleccionar un neumático de invierno de alta calidad, dice Rogers de Tire Rack. "Los mejores neumáticos de invierno los ofrecen Bridgestone, Michelin y Continental", afirma. "Algunas de las otras marcas no ofrecen casi el mismo rendimiento".

Cox está de acuerdo con Rogers: "Esas tres marcas son los gorilas de 1,000 libras del mundo de los neumáticos de invierno". Lo que distingue a esas marcas, esencialmente, es la cantidad que gastan en investigación y desarrollo y en el empleo de ingenieros extremadamente calificados.

Para saber qué neumáticos son los mejores, lea reseñas confiables como las de Tire Rack y Consumer Reports (es posible que se requiera una suscripción). Espere gastar de $ 150 a casi $ 190 por neumático, instalado, para marcas de alta calidad.

Cuándo instalarlos, cuándo retirarlos Si bien la vida útil de la banda de rodadura de los neumáticos de invierno ha mejorado drásticamente, no es inteligente desgastar su caucho en los meses calurosos. Entonces, ¿cuándo debe instalar neumáticos de invierno?

"Cuando puedes ver tu respiración durante el día", dice Cox. Rogers, cuya compañía tiene su sede en el norte de Indiana, utiliza un enfoque de calendario: "Instale neumáticos de invierno alrededor del Día de Acción de Gracias y quíteselos en el momento de los impuestos".

Además, los neumáticos de invierno deben desecharse permanentemente mucho antes de considerar retirar los neumáticos convencionales. Al igual que con la mayoría de los neumáticos de vehículos de pasajeros, los neumáticos de invierno comienzan con una banda de rodadura profunda de 11/32 pulgadas. Para cuando los neumáticos de invierno se reducen a una profundidad de la banda de rodadura de 6/32 pulgadas, han perdido casi toda su capacidad.

"A los 6/32 solo están mordisqueando la nieve", dice Rogers. "Estaban tomando grandes bocados cuando eran nuevos".

Cuando los neumáticos de invierno alcanzan la banda de rodadura de 5/32 pulgadas de profundidad, se verán apenas desgastados para la mayoría de las personas. Pero en ese momento, deberían estar en camino al centro de reciclaje, dice Rogers. Los medidores de profundidad de la banda de rodadura no están disponibles en muchas tiendas de autopartes, pero cuestan alrededor de $ 6 en Amazon. Además, las buenas tiendas de neumáticos medirán con gusto su banda de rodadura.

¿Son los neumáticos de invierno para ti? Si se pregunta si debe obtener neumáticos de invierno, escuche al instructor de conducción en nieve Cox: "Algunas personas pueden ir un año, o incluso de por vida, y nunca perder tracción seriamente en carreteras secas o incluso húmedas", dice Cox. Y es un acuerdo realmente grande y aterrador si lo hacen".

Pero en lugares donde la nieve realmente baja y el hielo es algo cotidiano durante varios meses al año, el conductor promedio superará el "límite de agarre" varias veces en el camino al trabajo o a la escuela. (Los estudios han demostrado que las personas subestiman radicalmente el agarre en carreteras secas y lo sobreestiman radicalmente en la nieve). Cada uno podría ser un accidente esperando a suceder. Y es por eso que debe tener en cuenta los neumáticos de invierno.

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